La conducta social se forma por evolución

publicado el 05 de marzo de 2006 en «Milenio Diario»
columna: «se descubrió que...»

 

Desde un punto de vista evolutivo, los rasgos que se transmiten de una generación a otra son los útiles para la sobrevivencia (más algunos que no estorban): quien los posee deja más descendientes. Lo que la dificulta, acaba por desaparecer. ¿Y la conducta social humana? Algunas de sus ventajas son obvias: el cuidado de los hijos es indispensable en nuestra especie, la cacería y la agricultura, para no mencionar la ciencia y la tecnología, son impensables sin conducta social. Pero, ¿cuáles fueron sus raíces evolutivas? Qué presiones condujeron a la emergencia de la conducta social ha sido una de las preguntas más intrigantes para la ciencia.

De la observación de nuestros parientes genéticos más cercanos, los primates no humanos, algunos investigadores han propuesto que las alianzas sociales pudieron evolucionar como medios para rechazar a los competidores por recursos o cónyuges.

Una teoría más reciente sugiere que los sistemas sociales, con sus conductas positivas tales como la cooperación y la interdependencia, pudieron surgir como defensa de grupo contra los predadores. Para tratar el origen y la naturaleza de la sociedad humana fue citado un simposio este 19 de febrero, dentro de la reunión anual de la American Association for the Advancement of Science (que publica la revista Science).

Karen Strier y Charles Snowdon destacaron más bien la importancia de las conductas "afiliativas" o positivas, como el acicalarse mutuo, el contacto físico y el cuidado de los infantes. Strier ha monitoreado por más de 20 años una población de primates brasileños denominados muriquis. En su conferencia "¿Cuán sociales son los primates sociales?" hace una novedosa sugerencia: más que la frecuencia del contacto directo es la red de asociaciones lo que explica las estructuras sociales. Después de todo, pasan menos de un tres por ciento del tiempo en interacciones sociales directas. "Parecen que los animales que se sienten confortables uno al lado del otro, no necesariamente interactúan." El conocimiento de la red social parece más importante que tocarse. Piense, y lo mismo nos ocurre a los humanos.

Por su parte, Snowdon ha descubierto el rol de ciertas hormonas, como la prolactina, en conseguir que los machos de dos especies primates sean particularmente fieles a sus hembras y a sus crías. Ojo, muchachas.

Contacto: Karen Strier, Charles Snowdon, University of Wisconsin-Madison

Los gorilas se civilizan

Cultura son usos y costumbres, un conjunto de conductas aprendidas de otros individuos y que varían según el grupo al que pertenecemos. Así definida, la compartimos con otros primates: los chimpancés de Mahale, Tanzania, se acicalan mutuamente con una mano mientras palmean sus manos libres. Pero otro grupo, de la misma región, tiene una tradición ligeramente distinta: no pegan palmas sino canillas.

En la misma reunión de la AAAS ya citada, se trató el caso de los gorilas. Un equipo conducido por Tara Stoinski monitoreó un grupo de gorilas. Por observaciones anteriores, sabía que si un gorila emplea palos para separar los alambres eléctricos con que los granjeros evitan que les muerdan la corteza a sus árboles, otros del mismo grupo lo siguen. Pero si esa conducta va a llamarse cultura, debe haber otras poblaciones de gorilas que actúen de forma distinta para lo mismo.

Los gorilas en su medio son de difícil vigilancia, pero el equipo encuestó a encargados de zoológicos. Así descubrió que mientras unos grupos emplean varas como herramientas para acercarse comida, otros no lo hacen. Los gorilas de algunos zoológicos aplauden para invitar a otros a jugar, pero en otros no. Eso se ajusta a la definición de cultura, concluyó la primatóloga Stoinski. Y... no se ofendan los sociólogos, remember Copérnico.

Estos hallazgos son la primera evidencia fuerte de que existe cultura entre los gorilas, dice Andrew Whiten, de la Universidad St. Andrews, Reino Unido, quien estudia el aprendizaje social y la cultura de los chimpancés.

 

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