Vida y muerte de las noticias

publicado en la revista «nexos»
# 381, septiembre de 2009
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En México ya lo sabemos sin necesidad de ninguna investigación: la noticia de un escándalo dura hasta que llega el siguiente. Con las matanzas ocurre lo mismo: una ilegal redada policiaca (y perdón por el pleonasmo, pues toda redada es ilegal) contra una disco pobretona llamada New's Divine, acabó en el brutal aplastamiento de nueve adolescentes, forzados a salir por los policías de adentro e impedidos de salir por los policías de afuera porque no habían llegado los camiones que los transportarían a los separos. ¿Acusados de qué? De bailar y beber cerveza. Era urgente que no escapara nadie al salir porque la policía iba a exigir, como en casos anteriores, mil 500 pesos a cada padre para no darle "sabadazo" al hijo. También tres policías perdieron la vida, asfixiados en el "operativo".

La noticia vivió un par de semanas. El gobierno del DF encontró irregularidades en el lugar, mismas que no causaron las muertes, sino las contradictorias órdenes policiales. Pero sirvieron de mampara ante medios y opinión pública. El GDF detuvo al dueño del bar y lo acusó... de haber hecho lo que la policía le exigió hacer: avisar por el sonido local que los jóvenes debían salir. El dueño del local, pues era rentado, perdió su propiedad en base a la ley de extinción de dominio. Y el asunto murió en la prensa.

La Universidad Cornell ha realizado un rastreo de la vida y muerte de las noticias. Una nota de Bill Steele da cuenta de cómo es posible seguir el flujo global de noticias en prensa e internet, así como la variación en sus interacciones. El estudio se encuentra en el sitio de Cornell, de ingreso gratuito.

Los investigadores Jon Kleinberg, Jure Leskovec y Lars Backstrom rastrearon 1.6 millones de sitios en internet, entre ellos 20 mil sitios de los medios principales, así como un vasto conjunto de blogs, durante el periodo de tres meses que llevó a la elección presidencial de 2008 en Estados Unidos: un total de 90 millones de artículos.

Encontraron un ritmo consistente con el que una noticia adquiere prominencia y luego decae en apenas unos cuantos días con una patrón de "latido cardiaco".

Descubrieron que en los principales medios una noticia adquiere prominencia lentamente y muere con rapidez en pocos días; en la blogósfera las noticias adquieren popularidad con rapidez y permanecen más tiempo mencionadas conforme la discusión avanza y retoma aspectos tratados. En algún momento, la noticia se hace a un lado ante la siguiente y más nueva.

"El movimiento de las noticias en internet hace posible cuantificar algo que de otra forma sería muy difícil: la dinámica temporal de las noticias", dice Kleinberg.

"Deseamos entender el ecosistema de noticias completo, y las noticias en línea ahora reflejan con suficiente exactitud el ecosistema completo". Sostiene que ese amplio análisis, uno de los más grandes realizados en el mundo entero acerca de noticias en línea, es un paso hacia la creación de herramientas que podrían ayudar a que la gente comprenda las noticias, de dónde vienen y cómo surgen de la confluencia de muchas fuentes.

El equipo afirma que su trabajo sugiere una respuesta para una vieja pregunta: ¿Es el "ciclo de noticias" sólo una forma de describir nuestra percepción de lo que está ocurriendo en los medios, o es un fenómeno real que se puede medir? Es un fenómeno real, responden, y ofrecen explicaciones matemáticas de cómo ocurre.

De acuerdo con Kleinberg, el ideal sería rastrear los "memes" o ideas elementales, los "genes" de la información, por el ciberespacio, pero decidir acerca de qué trata un artículo es todavía un reto mayor en computación. El equipo rodeó ese obstáculo rastreando las citas que aparecen en las noticias porque las citas permanecen muy consistentes aunque diferentes escritores puedan presentar la noticia general de muy diferente manera.

Pero aun las citas pueden cambiar de forma ligera o "mutar" conforme pasan de un artículo a otro, así que los investigadores desarrollaron un algoritmo que puede identificar y agrupar frases similares aunque ligeramente diferentes. Dicho con más sencillez: la computadora identifica frases cortas que son parte de otras mayores y arma "racimos de frases" similares.

Una nueva noticia se distribuye en la corriente principal por imitación, dice el equipo: entre más sitios la suban es más probable que otros sitios la retomen. Pero las noticias nuevas empujan fuera las viejas. Al observar cómo las noticias se mueven entre los medios principales y los blogs, los altibajos semejan latidos en un electrocardiograma. Al aparecer una noticia, hay un pequeño aumento en la actividad tanto de blogs como de publicaciones importantes; conforme se incrementa el tema en los medios, disminuye en los blogs; pero pronto la actividad de los blogs se dispara en promedio 2.5 horas después que los medios alcanzan su pico. Casi todos los temas comienzan en los medios, pero un 3.5 por ciento de los rastreados apareció primero de manera predominante en la blogósfera y luego pasó a los medios.

El modelo matemático necesita todavía refinarse, dicen los investigadores, y sugieren estudiar cómo los temas se mueven entre sitios con orientación política de oposición. "Será útil comprender los diferentes papeles que los participantes juegan en el proceso, y cómo la conducta colectiva de estos participantes conduce directamente a las formas como experimentamos las noticias y sus consecuencias".

 

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