Einstein: 1905-2005

publicado el 20 de marzo de 2005 en «Milenio Diario»
columna: «se descubrió que...»

 

Pues no "se descubrió", pero esta columna debe recordar que el mundo de la física celebra este año el centenario de la teoría de la relatividad, publicada por Albert Einstein en septiembre de 1905 en los Annalen der Physik, y que anunció la física moderna. La astronomía del siglo XX y de hoy también es inconcebible sin las herramientas de la teoría de la relatividad: las órbitas de planetas y cometas, la rotación de las galaxias, los cúmulos de galaxias (y los cúmulos de cúmulos), los hoyos negros de gravitación pura, la expansión del universo, las sondas planetarias que nos envían imágenes de otros mundos... es difícil encontrar un tema en la astronomía de punta que no exija cálculos basados en la relatividad... ¿relatividad de qué? Del tiempo y del espacio.

El tiempo es relativo porque transcurre más lento a velocidades crecientes y en la cercanía de masas mayores, hasta que cesa de fluir a la velocidad de la luz. Sí: la luz no envejece... El espacio es relativo porque no es un gran agujero, sino un "tejido" elástico que las masas estelares y planetarias moldean. Más aún: ya no podemos hablar del espacio y del tiempo, como en las líneas anteriores, sino del espacio-tiempo: unidad indisoluble en la que la masa afecta la "forma" del espacio y el fluir del tiempo, la masa es una expresión de la energía y, la energía... pues nos lleva a terrenos filosóficamente escabrosos.

En el mismo año, llamado por eso su "año milagroso", Einstein propuso la unidad mínima, o quantum, de luz luego denominada fotón. El término "quantum" había sido propuesto, muy poco antes, por Max Planck, para explicar el carácter discreto (no continuo) de la energía. Esto es, que la energía viene en minúsculos paquetes. Al instalar esa noción en la luz, Einstein puso los fundamentos de lo que hoy conocemos como física cuántica, la física de las partículas elementales (por llamarlas de algún modo, pues tampoco son partículas).

Padre rechazante

Cuando la física de partículas asumió todas las consecuencias probabilísticas que hoy parecen haber llegado para quedarse, Einstein se negó a aceptarlas con su más famosa frase: "Dios no juega a los dados". Stephen Hawking respondería, muchos años después de muerto Einstein: "No sólo juega a los dados, sino que a veces los arroja a donde no podamos verlos".

La relatividad y la cuántica son dos teorías perfectas en sus respectivos ámbitos, dos hijas de Einstein; pero hasta ahora nadie, ni el padre con los esfuerzos de sus últimos años, ha logrado conciliarlas. No hay pleito más profundo que el de dos hermanos. ¿Les suena a tema político?. Pues sí... lo es.

Proteína de Neanderthales es común a monos y humanos

Una proteína ósea, recuperada de un hueso de hombre de Neanderthal de hace 75 mil años, es la más antigua a la que se haya descifrado su secuencia de aminoácidos, reportan los Proceedings of the National Academy of Sciences. La proteína, llamada osteocalcina, es idéntica a la que hoy se encuentra en humanos modernos, chimpancés, gorilas y orangutanes. La secuencia de los aminoácidos en la osteocalcina es, sin embargo, ligeramente distinta en humanos, chimpancés y orangutanes, cambio que los pudo haber ayudado a llevar una dieta carnívora. No hay ese cambio en el gorila, animal vegetariano.

Jóvenes de hoy toman más riesgos

Los adolescentes con VIH tienen más sexo riesgoso y más compañeros sexuales que los de hace 10 años, cuando no se habían introducido los poderosos medicamentos contra el virus, reportan Marguerita Lightfoot y sus colegas en el American Journal of Health Behavior. El estudio fue seguido desde 1994 por al AIDS Institute de la Universidad de California en Los Ángeles, con jóvenes seropositivos. Las terapias llamadas altamente activas, basadas en combinaciones de antirretrovirales, se introdujeron en 1996. Las combinaciones de nuevas drogas redujeron exitosamente los niveles de virus en sangre y prolongaron las vidas en miles de pacientes. Se las conoce por sus siglas en inglés, HAART (highly active antiretroviral therapies).

Aunque el nuevo estudio no prueba que las HAART sean la causa del incremento en la conducta riesgosa, "estos hallazgos indican la necesidad de atención continuada en el tema del riesgo sexual y el impacto de las HAART", dice Lightfoot. Pero la respuesta parece obvia: Si el riesgo ya no es mortal, pueden atreverse un poquillo más...

Y están vivas...

A decenas de metros bajo la tundra de Alaska, el astrobiólogo de la NASA, Richard Hoover y su equipo descubrieron una bacteria nunca antes vista. Etiquetada ya como Carnobacterium pleistocenium, esta nueva forma de vida pertenece a los extremófilos, organismos que habitan en condiciones hostiles, y por ello interesan a la NASA como parte de su búsqueda de vida extraterrestre. Estas comunidades de bacterias forman parches de color azuloso en paredes heladas y tienen unos 32 mil años de antigüedad. Serán importantes en la conducción de misiones a Marte y otros planetas.